Category Archives: Astronomía

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Fenómeno lunar que no sucedía hace 151 años será visible este mes

Recientemente les contábamos de los eclipses (lunar y solares), que podrán observarse este año. Sin embargo, el primero del calendario es particularmente relevante: en él se juntan tres fenómenos astronómicos.

El próximo 31 de enero habrá un eclipse total de luna azul (luna azul se le denomina a la segunda luna llena ocurrida durante un mismo mes), que tendrá lugar en paralelo con una superluna, momento en el cual la luna llena coincide con el máximo acercamiento de ésta a la tierra.

La luna azul, superluna y eclipse total, generarán un evento astronómico que no se producía desde el 31 de marzo de 1866. Esa noche la luna quedará completamente oculta por la sombra que proyecta la Tierra y se verá de un color anaranjado. A esto también se le llama luna de sangre.

Quienes residan en el oeste de América del Norte, Asia, Australia y en otros lugares del Hemisferio Oriental, tendrán la suerte de presenciarlo en vivo. En todo caso, el próximo 15 de febrero, se podrá ver desde países como Chile y Argentina un eclipse solar parcial.

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Se cumplen 21 años de la muerte de Carl Sagan

Un día como hoy, hace 21 años, el astrofísico y divulgador científico, Carl Sagan, dejó este mundo producto de una neumonía. Pero su trabajo y legado ha sido objeto de inspiración de múltiples disciplinas y aquí recordamos parte de sus aportes.

Carl Edward Sagan fue oriundo de Brooklyn, Nueva York, y se crió en el seno de una familia obrera. Sus impulsos analíticos y capacidad de asombro se fomentó con una visita a la Exposición Universal de Nueva York, hito que se ha acuñado como fundamental en su fijación por los avances científicos. En su marco de su formación académica, en 1955 se graduó en ciencias en la Universidad de Chicago, en 1956 obtuvo un master en Física, para luego doctorarse en Astronomía y Astrofísica en 1960.

Sagan se tuvo una larga trayectoria fomentando el pensamiento crítico y el escepticismo. Contrariamente a los investigadores que trabajan únicamente en sus laboratorios, fue un intelectual que se vinculó activamente con su comunidad, promoviendo el conocimiento libre y accesible para todos. Esta pulsión lo llevó a participar de Sociedad Filosófica Estadounidense, Unión Astronómica Internacional, Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia, entre otras organizaciones.

Los aportes de Sagan se dividen investigaciones de astronomía, donde descubrió que la temperatura de Venus oscilaba entre los 300 grados, y actividades docentes importantes sedes académicas, como Universidad de California, la Universidad de Stanford o el Observatorio Astrofísico Smithsoniano. Fue consultor de la NASA y participó en numerosas misiones de expedición espacial, como el Programa Mariner.

Paralelamente, se declaró a sí mismo como un pacifista y trabajó concientizando a la población sobre los efectos de las guerras nucleares. En este mismo marco, también se declaró un abierto consumidor de marihuana y catalogó su consumo como una fuente de inspiración; la contracultura de aquel entonces lo llevó incluso a escribir Marihuana Reconsidered, donde planea sus perspectivas del tema.

Otro de los hitos del divulgador está vinculado a serie documental Cosmos: un viaje personal, una brillante apuesta audiovisual de 13 capítulos estrenada en 1980, donde Sagan aborda la historia de la astronomía y de la ciencia, y aporta a la reflexión sobre el lugar de nuestra especie en el mundo. Así mismo, Sagan asesoró la realización de la mítica película 2001: Una odisea del espacio, de Stanley Kubrick.

En la literatura, escribió títulos como La conexión cósmica, Contacto, Un punto azul pálido: una visión del futuro humano en el espacio, Marte y la mente del hombre, entre una larga lista. Los aportes de Sagan fueron muchos, aunque su pasión por fomentar el conocimiento y la reflexión, fueron los pilares que nos impulsan a recordar su trabajo.

 

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Astrónomos chilenos logran perfeccionar método para medir la masa de los agujeros negros

Una investigación liderada por Julián Mejía, Doctor en Astronomía FCFM de la Universidad de Chile y Paulina Lira, académica de la misma institución e investigadora del Centro de Astrofísica CATA, estableció una manera práctica de corregir y reducir significativamente los errores de​l cálculos de masas de los agujeros neros. Además, el hallazgo permitirá una mayor comprensión de cómo se relacionan y las galaxias en las que habitan.

En la comunidad cientìfica, existe consenso en que cada galaxia contiene un agujero negro gigante en su centro, es decir un “agujero negro supermasivo”​. E​ste tipo de objeto tiene una masa superior a un millón de veces la masa del Sol. Hasta ahora el método más usado ​para determinar las masas de estos, ​consiste en analizar la radiación proveniente de las nubes de gas que se forman en las inmediaciones del disco que alimentan al agujero negro.

Este disco del agujero negro, es de un material incandescente que puede ser tan brillante como todas las estrellas de la galaxia en que se encuentra y que se forma cuando un agujero negro está ‘activo’, es decir, cuando está tragando material que cae en espiral hacia él. Sin embargo, la exactitud de este método depende en gran medida de la forma que están distribuidas las nubes de gas, información que casi siempre es desconocida. La investigación de los astrónomos podría cambiar esta realidad

Calculando masas de agujeros negros

El trabajo de los investigadores consistió en estudiar 40 cuásares, objetos lejanos que emiten grandes cantidades de energía, usando el espectrógrafo (X-shooter) del telescopio VLT ubicado en Cerro Paranal del Observatorio Europeo del Sur (ESO), ubicado en la Región de Antofagasta, Chile. Dicho instrumento es capaz de abarcar un rango muy amplio de longitudes de onda de manera simultánea, lo que permitió medir la emisión de los discos alimentadores de los agujeros negros. Así lo declaró  el Doctor Mejía.

Analizando la forma en que el disco emite radiación nos fue posible obtener las masas de los agujero negros. Por otro lado, la emisión de las nubes de gas también puede ser usada para determinar la masa, pero las medidas dependen fuertemente ​de​ la manera en que dichas nubes están distribuidas. Así entonces, nuestros datos nos permitieron ​calcular​​ de​ dos maneras distintas la cantidad de materia ​contenida en estos​​​ agujeros negros.

Dado que las masas obtenidas por medio del estudio de la emisión del disco no dependen de las propiedades de las nubes de gas, cuando comparamos ambas encontramos una manera simple de corregir los valores obtenidos a partir de la información de las nubes de gas, que es el método más comúnmente usado por los astrónomos. Además, pudimos obtener algunos indicios de la forma en que están distribuidas las nubes.

El análisis de los resultados permitió inferir que las nubes de gas circundantes al agujero negro están organizadas en una estructura plana y delgada, pudiendo estar  perturbadas por la intensidad de la radiación que proviene del disco. Una representación esquemática se muestra en la siguiente imagen:


El estudio se realizó en colaboración con el Doctor Benny Trakhtenbrot del Instituto ETH en Suiza, el Doctor Daniel Capellupo de la Universidad de McGill en Canadá y el académico de la Universidad de Tel Aviv, Hagai Netzer (Israel). “El nuevo método puede ayudar a desentrañar las conexiones entre los agujeros negros y las galaxias huéspedes cuando el universo era joven, esto es, cuando el universo tenía menos de 4000 millones de años”, consignó Netzer.

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Ricardo Finger, experto en astronomía: “Asignar recursos para la ciencia es siempre una inversión”

Ricardo Finger desde temprana edad tuvo fijación por la ciencia y la tecnología, cuestión que lo llevó a estudiar Física y un doctorado en Ingeniería Eléctrica. Cuando se enteró que ALMA se instalaba en Chile su perspectiva cambió; renunció a su trabajo para tomar un cargo en el observatorio y luego de eso no hubo vuelta atrás: se transformó en un experto en receptores usados en astronomía. ALMA le dio un vuelco a su vida y desde entonces ve la instalación de más observatorios con optimismo para que cada vez más personas se interesen en la astronomía.

El currículum de Ricardo es extenso. Ha trabajado en EE.UU, Suecia, Reino Unido y Chile, en el montaje, integración y verificación de receptores criogénicos de altas frecuencias. Actualmente es Profesor Asistente en el Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile y en el campo de la divulgación científica es uno de los fundadores del proyecto “Sonidos de ALMA”, que presentará en la próxima versión del Festival de Innovación Social junto a Yara Jaffe, en una instancia titulada “De Paseo por el Universo: Más Allá de lo Evidente”.

Aprovechando la ocasión, conversamos con Ricardo Finger sobre su visión de la astronomía y el desarrollo científico en el país.

FayerWayer: Recientemente la Fundación chilena Foro Innovacion entregó el premio Avonni al Sonidos de ALMA ¿Cómo nace esta idea y cómo fue el proceso de producción?

Ricardo Finger: Estuve trabajando en ALMA, antes de la Universidad de Chile, así que conocía el proyecto y el telescopio. Uno de esos amigos me contactó y me planteo la inquietud. Justamente, se iba a realizar el Festival Sónar en Chile. En ese contexto empezamos a desarrollar más la idea. Pensamos en cómo escribir un algoritmo que convirtiera las observaciones de ALMA en sonidos de una manera rigurosa; no queríamos algo interpretativo, sino un banco de sonidos fiel de lo que fuesen las observaciones para dejarle el proceso artístico a los músicos.

En el sitio web Sonidos de ALMA hay un banco de sonidos puros, que son una cosa súper rara, porque no suenan como música, no tienen lógica por sí misma. Y por otra parte, están las producciones artísticas musicales. Nosotros quedamos muy contentos con ambas cosas; los artistas lo convirtieron a música de una manera genial. Eso fue lo innovador, mezclamos científicos y artistas en un proyecto conjunto.

FW: No siempre se entiende la ciencia desde una perspectiva tan amplia ¿Por qué es importante tener una visión holística de la ciencia que también involucre veredas como el arte?

RF: Nos pareció que podíamos contribuir a la divulgación científica. La forma como se divulga la ciencia siempre es parecida. Siempre son los libros o documentales; no hay mucha innovación. Los museos han hecho hartos aportes, eso sí, pero nos dimos cuenta que no había un trabajo mancomunado entre el arte y la ciencia. Los científicos nos sentimos con la responsabilidad de divulgar lo que hacemos. Es la sociedad la que sostiene el desarrollo científico, por lo menos en la astronomía, así que pensamos que esto podía ser un aporte. Qué mejor que entregar a los músicos las observaciones en un formato que ellos pudieran aprovechar.

FW: ¿Crees que hace falta difusión científica en el país para acercar estos temas al público?

RF: Las astronomía es probablemente donde más se hace ciencia en chile, porque la mayoría de los telescopios del mundo están acá. Además, tenemos buenos departamentos de astronomía en universidades. Si bien hay cobertura y esfuerzos de hacer divulgación científica, siempre se puede hacer más. La prensa escrita ha hecho buenos esfuerzos en potenciar la divulgación. Sin embargo, la televisión está mucho más normada por los programas que tienen rating alto, y falta educar a la sociedad sobre el hecho que la ciencia puede ser alto entretenido. Uno no hace esto simplemente por una prueba o por ser más culto en el sentido puro, sino porque aprender es bello. Me gustaría que se fuese en esa dirección.

FW: Has desarrollado receptores de onda milimétrica y procesadores digitales de señales para Radio-Astronomía. ¿Cómo ves el panorama de la producción tecnológica local en esta área? ¿Crees que se está avanzando?

RF: Hay producción tecnológica. En la Universidad de Chile tenemos un laboratorio de instrumentación astronómica, cuyo principal objetivo es construir receptores para radiotelescopios y dispositivos para analizar las señales del cielo. No somos los únicos, la Universidad de Concepción y la Universidad Católica también están haciendo muchos aportes en instrumentación. Esto está partiendo, eso sí. Hay mucho espacio para crecer y esperamos que haya mucho más, pero no estamos en cero. Se han hecho contribuciones y se ha formado capital humano importante. Creo que esto debería seguir fomentándose porque es algo que también se puede convertir en innovaciones para otras áreas; se puede convertir en mayor productividad y valor agregado. Nos hemos enfocado mucho en los recursos naturales, pero creo que estamos todos de acuerdo en que debiésemos avanzar hacia una economía del conocimiento. Una forma clara para esto, es la astronomía y la tecnología, porque requiere manejar un montón de habilidades que se pueden usar en beneficio del país.

FW: ¿Ves algún impedimento para seguir avanzando?

RF: El principal impedimento, como siempre, es el financiamiento. Desgraciadamente, Chile tiene uno de los porcentajes más bajos en investigación del mundo. Incluso, comparándonos con nuestros países de América Latina, estamos al debe. Chile dedica 0,35 del PIB en investigación científica, cuando el promedio de la OCDE es cercano al 4%. Hay mucha diferencia. Todos nuestros vecinos invierten más que nosotros; Colombia tiene un 0,5, Argentina un 0,6 y Brasil un 1,1. Es difícil entendemos cómo un país que se declara en vías de desarrollo invierte un porcentaje tan bajo. Por supuesto que hay otras razones en el ecosistema que se podrían mejorar para dar más oportunidades, pero en este momento, lo que tiene retrasado el desarrollo es la falta de financiamiento. Estamos muy al debe en esto.

FW: ¿Es una invitación a que las próximas administraciones se hagan cargo de esta realidad?

RF: El presupuesto de la nación es tema de voluntad política. Ciertamente hay otras necesidades que también son importantes de atender, pero se debería entender que los recursos para la ciencia son siempre una inversión. Hay otras cosas que son puro gasto; si uno se compra un auto es puro gasto, pero todos sabemos que la educación es una inversión social, porque va en beneficio de la sociedad misma. La ciencia también se traduce en plata que va a volver. Cada peso que invertimos en ciencia, en los próximos años se va a multiplicar. Si la expectativa de vida se ha casi duplicado en el último siglo, ha sido por el avance de la ciencia.

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Astrónomos chilenos descubren una nueva familia de estrellas gigantes rojas

El Centro de Astrofísica CATA está en llamas. Primero uno de sus investigadores publica en Nature los resultados de un importante proyecto, sobre el apetito voraz de los agujeros negros, y ahora sus astrónomos han descubierto una nueva familia de estrellas gigantes rojas dentro de la vía láctea.

Los detalles del hallazgo, disponibles en la más reciente edición de Astrophysical Journal Letters, señalan que esta agrupación de estrellas gigantes podría ser parte de un conjunto de fósiles que datarían del momento mismo de la formación de la galaxia.

Las estrellas muestran algunas peculiares deficiencias en su composición, con sus elementos químicos presentes, como el Magnesio, Carbono, Nitrógeno y Aluminio, en una distribución inédita para la región. Por lo que son candidatas ideales para comprender un poco mejor las cualidades de los astros y otros cuerpos cuando se formó la Vía Láctea.

Así lo señala el Dr. José Fernández quien es también investigador del Centro de Astrofísica CATA:

Este nuevo grupo de estrellas gigantes son muy distintas en su composición química a la típica población de estrellas que forman la Vía Láctea y su movimiento en la Galaxia sugieren que se formaron en regiones remotas de esta.

Nuestra idea es seguir estudiando estas estrellas en otras regiones del espectro para entender mejor los procesos de nucleosíntesis y la evolución estelar que controlan el interior de estas atípicas estrellas gigantes.

El descubrimiento ha sido logrado gracias a la colaboración de los Doctores Douglas Geisler, astrónomo UDEC-CATA y Dante Minniti, astrónomo UNAB-MAS-CATA en colaboración con Fernández, y con datos recopilados también desde el Observatorio Apache Point en Nuevo México, y del proyecto internacional APOGEE-2.

Se trata del primer paso hacia una nueva serie de proyectos en búsqueda de más respuestas sobre el origen de nuestra galaxia.

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Llegó el Gran Final de la sonda Cassini

Luego de casi 20 años operando, la sonda Cassini hoy completó su trabajo en el espacio y se perdió entre la atmósfera de Saturno el 15 de septiembre de 2017.

Este Gran Final la NASA lo venía preparando hace mucho tiempo hasta que a las 7:55:46 AM (Hora del Este) la señal entre la sonda y la Tierra se perdió. Pero la “obra” de Cassini perdurará en el tiempo: gracias a ella se descubrieron seis nuevas lunas, dio 294 vueltas alrededor de Saturno y se tomaron más de 453.000 imágenes, entre otras cosas.

La sonda Cassini despegó de la superficie terrestre el 15 de octubre de 1997 y demoró casi siete años en llegar a Saturno (30 de junio de 2004). Y la misión se acaba ya que el vehículo se quedó sin combustible y la NASA no quiere que quede flotando por ahí sin control.

Además, hay algunas lunas de Saturno (Enceladus, Titan y Dione) con potenciales condiciones habitables y se quiere evitar “la poco probable posibilidad de que Cassini se estrelle contra alguna de ellas” entorpeciendo futuros estudios en esas lunas, según explican en el sitio de la NASA.

La misión Cassini-Huygens fue una colaboración entre la NASA, la ESA y la ASI (agencia espacial italiana) en la que participaron en total 27 países a lo largo de dos décadas.

Earth received @CassiniSaturn’s final signal at 7:55am ET. Cassini is now part of the planet it studied. Thanks for the science #GrandFinale pic.twitter.com/YfSTeeqbz1

— NASA (@NASA) September 15, 2017

Gracias por tanto, Cassini.

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La estrella más pequeña descubierta por el hombre tiene el tamaño de Saturno

Que las estrellas son grandes en comparación a nuestro planeta u otros cuerpos opacos es algo que ya sabemos. La verdadera gran pregunta es qué tan pequeñas pueden ser las estrellas y eso se ha respondido con el descubrimiento de la estrella más pequeña conocida hasta ahora: EBLM J0555-57Ab.

El nombre es poco glamoroso -hasta ahora- pero lo importante no es eso sino su naturaleza. La EBLM J0555-57Ab tiene el tamaño de Saturno (es decir, 9 veces el tamaño de la Tierra) y se encuentra a 600 años luz de distancia de nuestro planeta.

Si esta estrella se hubiera formado con apenas un poco menos de masa, la reacción en su núcleo no se hubiera podido generar y se hubiera transformado en una enana marrón.

Las enanas marrones son cuerpos más grandes que un planeta pero sin la masa suficiente para mantenerse siempre “encendidas” y por lo tanto, ser una estrella. He ahí la importancia de haber encontrado la EBLM EBLM J0555-57ab, que efectivamente es una estrella de tomo, lomo y masa; solamente, más pequeña que todas las conocidas hasta ahora.

La estrella fue descubierta por el programa WASP, que se dedica a buscar exoplanetas en el espacio y que en esa tarea se encuentra con este tipo de descubrimientos que “comprueban que tan pequeñas pueden ser las estrellas”, según las palabras de Alexander Boetticher (vía University of Cambridge), uno de los autores del estudio donde se explica en detalle como se dio con EBLM J0555-57ab.

No somos nada.

Link: The EBLM Project

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